thoughts · women in architecture

Diversity is not synonymous with architecture

Today I was tidying up my collection of the Architect’s Journal and I ended up reading again the special issue about the 100 largest architectural practices in the UK. Different factors for each practice are evaluated in the AJ annual analysis, such as the number of commissions during the year, the total income, the number of employees and their characteristics.

From this analysis, and a similar study conducted in the UK by the Department for Culture, Media and Sport (2016), an alarming, though not surprising, factor emerged: architecture is characterised by a lack of diversity. In the UK, 66% of architects are male, 94% are white, and 95% come from a privileged economic background. Yes, this is happening in 2016.

Going through the demographic data for each practice confirmed this trend, and this is despite the fact that many of the biggest practices in the UK are based in London, generally considered a multi-ethnic and progressive city. In just 12 cases out of 100 the percentage of BAME employees is higher than 20% (with a presence of 0% in 16 cases!), and the number of women is higher than 30% in only 43 practices (with the lowest percentage being 7%, over 50% in only one practice).

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A detail of the cover of The Architect’s Journal AJ100 (VOL243/ISSUE 13). Courtesy of the AJ.

I then immediately noticed that, against the common trend, Zaha Hadid Architects employs 36% of women and 43% of BAME architects, underlying a fairly balanced and diverse working environment. At first, I thought that this was happening because the practice has been until recently led (RIP Dame Hadid) by a foreign female architect (as she described herself on BBC Radio 4’s Desert Island Discs in February 2016) and, consciously or unconsciously, this influenced her tendency to employ minorities, since she would undoubtedly have experienced difficulties herself.

But this analysis is too simple.

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Numbers of the practice Zaha Hadid Architects.      (VOL243/ISSUE13). Courtesy of the AJ.

Assuming that only 6% of architects looking for jobs come from an ethnic minority (6% being the number of BAME architects currently employed in architecture in the UK), why a big practice should choose its employees among such a small number of candidates, risking to miss out the chance to employ the most qualified architects whom, statistically speaking, are more likely to be in the remaining 94% of architects (most of whom are white and 66% of which are male)?

This led me to think that probably Zaha Hadid Architects received a higher proportion of applications from women and BAME architects, from which recruiters choose the most appropriate candidates. And, of these, a high number is likely to be female and/or from an ethnic minority.

What kind of reflection will follow, then, this consideration? That, probably, people from minorities are more attracted by something that looks more similar to their own characteristics. This leading to an increase of the number of the offer and the likelihood that minorities would be employed. This mechanism lies on the concept of the critical mass: a sufficient number of adopters of an innovation in a social system so that the rate of adoption becomes self-sustaining and creates further growth. And this number has been identified to be around 30%. The presence of BAME architects in architecture is currently dramatically below this threshold, where women in 2016 reached for the first time an encouraging 34%. However, in this latter case, it’s also important to understand that roles they hold are often secondary and very rarely as partners.

The scenario above represents what would happen if we see more women or architects from ethnic minorities occupying positions from where they are often currently excluded. And what can we do to foster this initial inclusion? Ask the policymakers to place some sort of quotas? Forbidden word for both some feminists and anti-feminists! Maybe ban one generation of white men to study architecture? Before feeling outraged by this last proposal, consider the fact that it was deliberately grotesque and provocative… that would obviously be unfair! As much as avoiding employing women on the assumption that they might get pregnant… ehm… already happening?

A good initial step would be to see how institutions are taking into account the importance of diversity, promoting specific programs of inclusion. For example RIBA‘s and CIC diversity programmes, led with interest and expertise.

And, once again, I would like to stress the importance of diversity in architecture: not only it is a question of social justice, but it is also economically advantageous for the industry and the economy itself. And diversity would also mean to variegate the physical aspect of the building environment in which we live in: different experiences and different backgrounds would lead to a different perception and sensibility towards the planning of buildings and space.

What do you think? And sorry for all the numbers and percentages, I hope it wasn’t too confusing!

Cover image: flickr photo by Ryan Polei | shared under a Creative Commons (BY-ND) license

Diversità non è sinonimo di architettura

Proprio oggi stavo sistemando la mia collezione della rivista The Architect’s Journal e mi sono ritrovata a leggere di nuovo il numero speciale sui 100 più grandi studi di architettura in Gran Bretagna. Nell’analisi annuale dell’AJ sono considerati ed analizzati diversi fattori, come il numero di commissioni ottenute durante l’anno, il guadagno totale, il numero di impiegati e loro caratteristiche. Da quest’analisi, e da uno studio simile condotto in Gran Bretagna dal Dipartimento per la Cultura, Media e Sport (2016), emerge un dato allarmante, seppur non sorprendente: l’architettura è caratterizzata da una mancanza di diversità. In Gran Bretagna, gli architetti sono per il 66% uomini, per il 94% bianchi e per il 95% provenienti da una situazione economica familiare abbiente. Eppure siamo nel 2016!

Dando uno sguardo ai dati relativi ad ogni singolo studio analizzato, ho avuto conferma di questo trend, nonostante molti degli studi di architettura in Gran Bretagna siano localizzati a Londra, generalmente considerata una città multietnica e progressista. Soltanto in 12 casi su 100 la percentuale di impiegati BAME (ovvero di etnia non bianca; acronimo di Neri, Asiatici e altre Minoranze Etniche) è maggiore del 20% (con una presenza dello 0% in ben 16 casi!), e soltanto in 43 studi il numero delle donne impiegate supera il 30% del totale degli impiegati (con percentuali che sfiorano addirittura il 7%, e soltanto in un caso superano il 50%).

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Un dettaglio della copertina del numero speciale di The Architect’s Journal AJ100 (VOL243/ISSUE13). Copyright The Architect’s Journal.

Ho quasi immediatamente notato che, a differenza della tendenza comune, lo studio di Zaha Hadid impiega il 36% di donne e il 43% di architetti BAME, sottolineando la presenza di un ambiente lavorativo piuttosto equilibrato e diversificato. Inizialmente ho pensato che questo accadesse perché lo studio era guidato – RIP Dama Hadid – da un’architetta donna e straniera (come si è descritta lei stessa su BBC Radio 4’s Desert Island Discs a Febbraio 2016) e, direttamente o meno, ciò ha influenzato la sua tendenza ad assumere architetti appartenenti a diverse minoranze, considerando anche il fatto che lei stessa nel passato si è trovata nella situazione di dover superare alcune difficoltà. Ma questa spiegazione sarebbe troppo semplice.

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Dati relativi allo studio Zaha Hadid Architects.             The Architect’s Journal (VOL243/ISSUE13). Copyright The Architect’s Journal

Partendo dal presupposto che soltanto il 6% degli architetti che cercano lavoro facciano parte di una minoranza etnica (essendo al 6% il numero di architetti BAME attualmente occupati in architettura in UK), perché un grande studio dovrebbe scegliere i suoi impiegati tra un numero così limitato di candidati, rischiando di perdere l’opportunità di assumere gli architetti più preparati che, statisticamente parlando, è più possibile facciano parte del rimanente 94% di architetti (ovvero bianchi e per il 66% uomini)?

Questa riflessione mi ha portato a pensare che probabilmente Zaha Hadid Architects ha ricevuto un numero di domande decisamente alto da architetti donne e BAME, e questo, di conseguenza, ha portato le persone incaricate a scegliere effettivamente i candidati più appropriati. E di questi è plausibile che un ampio numero sia composto da architetti donne e/o appartenenti a minoranze etniche.

E che tipo di riflessione potrebbe seguire, quindi, questa considerazione? Che, probabilmente, alcune persone appartenenti a minoranze siano maggiormente attratte da qualcosa più confacente alle proprie capacità. Questo conduce ad un aumento del numero dell’offerta e ad un aumento delle possibilità per queste minoranze di essere impiegate. Questo meccanismo si basa sul concetto della critical mass: il numero minimo di utilizzatori di un’innovazione in un sistema sociale che sia in grado di ricreare in modo autosufficiente il tasso di questi utilizzatori, e che crei ulteriore crescita. Questo numero è stato identificato essere intorno al 30%. La presenza di architetti BAME in UK è drammaticamente inferiore a questa soglia, mentre le donne hanno appena raggiunto un incoraggiante 34%. Tuttavia, considerando queste ultime, è ugualmente importante considerare quali ruoli stiano effettivamente ricoprendo con la loro presenza, spesso secondari e raramente da titolari.

Lo scenario supposto precedentemente rappresenta cosa potrebbe accadere se vedessimo più donne o architetti appartenenti a minoranze etniche occupare posizioni dalle quali sono al momento esclusi. E cosa potremmo fare per promuovere questa inclusione iniziale? Chiedere ai legislatori di inserire delle quote? Parola vietata sia per femminist* che anti-femminist*! Oppure proibire ad una generazione di uomini bianchi di studiare architettura? Prima di sentirvi oltraggiati da questa proposta, considerate il fatto che possa essere deliberatamente grottesca e provocatoria… sarebbe ingiusto! Tanto quanto evitare di assumere ogni donna sul presupposto che possa rimanere incinta… ehm… già succede?

Un buon primo passo potrebbe essere quello di vedere come le istituzioni stanno valorizzando l’importanza della diversità, promuovendo specifici programmi di inclusione (per esempio i programmi di diversità promossi da RIBA e CIC, portati avanti con interesse e competenza).

Ancora una volta, vorrei sottolineare l’importanza della diversità in architettura: non solo è giusta, ma è anche economicamente vantaggiosa per l’industria costruttiva e la stessa economia. E diversità significherebbe anche variegare l’aspetto fisico dell’ambiente costruito in cui viviamo: diverse esperienze e diversi background porterebbero a diverse percezioni e sensibilità da rivolgere alla progettazione di edifici e spazio.

Cosa ne pensate? E scusate per numeri e percentuali presenti nel testo, spero non siano troppo confusionari!

Cover image: flickr photo by Ryan Polei | shared under a Creative Commons (BY-ND) license



2 thoughts on “Diversity is not synonymous with architecture

    1. Hi Kate,
      It’s a real pleasure to read your comment under one of my posts. I consider your work as the ground for any research about women in architecture (especially here in the UK). It gave me so much guidance, I couldn’t be more grateful, thank you!
      Regarding the depressing current situation, I am confident that it’s slowly improving. There’s much more awareness towards the topic compared to just 15 years ago (also thanks to pioneer studies conducted on the topic, like yours).
      It would be great to talk about it in person one day, in the meantime I wish you all the best with your current work!


      Ps. I just realised that I accidentally turned off all email notifications, so I read your comment only few minutes ago, in the moment I accessed the blog to publish a new post. Sorry!


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